Para responder às dúvidas mais comuns sobre a alimentação dos nossos gatos e cães falámos com o veterinário Santiago Vega, Como escolher a alimentação, como prevenir a obesidade e reforçar o sistema imunitário foram algumas das questões que o especialista ajudou a esclarecer. Afinal, todos queremos o melhor para os seus animais, e uma vida longa e saudável!

1 – Quais os principais critérios que devemos ter em atenção na escolha do alimento para o nosso gato ou cão?

É muito importante manter os nossos animais de estimação numa dieta equilibrada que atenda às suas necessidades energéticas e forneça os nutrientes certos.

O que temos de valorizar quando vamos às compras é se as proteínas são abundantes (entre 20% e 30% do total) e se são de qualidade, porque são o centro da alimentação. Nas gorduras, recomenda-se que contenham Ómega 3 e Ómega 6 (mais do primeiro do que do segundo) e que os minerais e hidratos de carbono sejam altamente controlados. Muitos fabricantes puxam minerais e hidratos de carbono para completar o produto porque é muito mais barato e esses, são os elementos mais perigosos para a saúde dos nossos animais de estimação.

Idealmente, tanto para cães como para gatos, recomenda-se alimentos secos, adaptados a todas as fases de crescimento e a todas as suas necessidades. Nunca devem comer alimentos crus, pois podem ser uma fonte de doenças parasitárias.

A obesidade deve ser prevenida. Um animal normal deve ter costelas palpáveis.

Em períodos de gestação ou lactação, cães e gatos devem ser fornecidos com um alimento comercial de alta qualidade, especialmente durante as últimas três a quatro semanas de gestação e durante toda a lactação. A ração também deve ser aumentada especialmente durante a lactação a uma taxa de 1,5 vezes o valor necessário para a manutenção normal durante a primeira semana, 2 vezes mais na segunda semana e até 3 vezes mais na terceira semana de lactação.

2 – De que forma é determinante a alimentação na saúde dos nossos animais, nomeadamente do sistema gastrointestinal?

A relação entre nutrição e imunidade é um campo muito atrativo e complexo. A nutrição é uma componente determinante no desenvolvimento e manutenção da resposta imunitária. Atualmente é possível debater se a composição da dieta pode condicionar a resposta metabólica e inflamatória do corpo, afetando a evolução clínica dos nossos pacientes de quatro patas.

A nutrição consiste apenas em fornecer calorias, proteínas, lípidos e outros nutrientes ao corpo para manter o bom funcionamento? Desde o conceito de nutriente como componente presente nos alimentos, assimilado pelo corpo e usado para obter energia, para reparar tecidos ou para regular diferentes processos metabólicos que passamos para o imunonutriente, que além de fornecer os benefícios acima expostos, é capaz de influenciar o sistema imunitário.  Nos últimos anos, a literatura acumula evidências de como os aminoácidos influenciam  o sistema imunitário. Também temos dados sobre como o componente de azoto não-proteico, os nucleótidos da dieta, modelam o sistema tanto a nível intestinal como sistémico.  No que diz respeito aos lípidos, sabemos bem que os ácidos gordos, especialmente os ácidos poli-insaturados, influenciam o sistema imunitário e os processos inflamatórios.  Ao longo da última década, a investigação tem sido feita para obter uma compreensão aprofundada do papel de certos micronutrientes no sistema imunitário, como o ferro, o cobre, o zinco e as vitaminas solúveis em gordura (especialmente A, D e E); mas também foram obtidos novos dados que defendem a importância de outros micronutrientes como o selénio, a glutamina, os aminoácidos ramificados e algumas vitaminas, como a vitamina D.

A proliferação de linfócitos ocorre graças à ativação de recetores de ácido retinóico e, portanto, a vitamina A desempenha um papel fundamental no desenvolvimento e diferenciação dos linfócitos de Th1 e Th2.

3 – Nos rótulos dos produtos, que aspetos devemos ter em consideração?

A melhor maneira de selecionar um alimento saudável para cão ou gato é aprender a ler rótulos da comida de Cão ou Comida de Gato fora da publicidade.

É importante saber, antes de escolher receitas, onde os ingredientes estão claramente identificados. No rótulo da lista de ingredientes, os alimentos aparecerão por ordem decrescente (de mais para menos). Uma Receita Saudável e Nutritiva para Cães ou Gatos deve conter como principal proteína/ingrediente (ocupando a primeira posição na lista de ingredientes) carne ou peixe, estas fontes de proteína devem ser obtidas a partir de carnes frescas ou cruas ou desidratadas. Isto porque cães e gatos são carnívoros rigorosos, por isso a base da sua dieta deve ser composta por um destes componentes.

As receitas de qualidade premium devem ser constituídas por Carnes Adequadas para Consumo Humano ou grau 1, ou seja, em nenhum caso incluem partes de carne que sejam descartadas em fábricas para consumo humano, como os resíduos animais: vísceras, picos, penas, placentas ou pregos, infelizmente para os proprietários de animais, não existe legislação que impeça que esses resíduos sejam incluídos na alimentação animal.

Temos de fugir da Ambiguidade Nutricional.  Verifique a lista de ingredientes e certifique-se de que contêm carnes como cordeiro, frango, peru ou salmão.

Deve conter Ómega 3 que são ácidos gordos essenciais e que, no entanto, o organismo do nosso Cão ou Gato não pode produzir: eles têm que obtê-los através da dieta.

Além disso, devem ser evitados alimentos para animais de estimação que não contenham ingredientes naturais, tais como  corantes artificiais, aromatizantes, conservantes, sem OGM ou gorduras hidrogenadas. A qualidade não deve ser sacrificada pela variedade e criatividade. Deve ser claramente indicado no rótulo que a fórmula não contém nenhum dos ingredientes acima referidos. Este tipo de ingredientes são a principal causa de reações alérgicas devido a causas alimentares.

A lista de ingredientes não deve ser muito longa, uma vez que as listas longas contêm frequentemente material biologicamente inadequado ou tóxico.

Os processos de fabrico devem ser frios e de baixa temperatura, é importante que os ingredientes sejam cozinhados a baixa temperatura, assim como os sensíveis ao calor têm de ser adicionados frios para otimizar as qualidades nutricionais e manter intactas todas as propriedades dos nutrientes essenciais.

Escolha alimentos para cães ou gatos apropriados para a espécie.  As necessidades nutricionais de cada espécie são diferentes. Por exemplo, os gatos são carnívoros rigorosos, pelo que nas suas receitas haverá uma percentagem mínima ou nenhuma de vegetais. Além disso, existem prescrições específicas para animais com excesso de peso, ou para ajudar a combater certas doenças, como diabetes e animais delicados.

Tenha cuidado com as táticas de Marketing de alguns dos fabricantes que por vezes enumeram vagamente certos ingredientes como “natural” ou “orgânico” para confundir os proprietários que não estão cientes de que, tal como acontece entre cães e gatos, as necessidades nutricionais dos seres humanos e dos animais são diferentes.

Um Alimento Saudável e Nutritivo deve ser adequado para a sua espécie, quer para cães quer para gatos, deve conter altos níveis de ácidos gordos polinsaturados da cadeia ómega-3, como o ácido eicosapentaenóico (EPA) e o ácido docosahexaenóico (DHA), uma elevada percentagem de proteínas de alta qualidade, alto teor de humidade e níveis moderados de gordura animal.

4 – É caso para dizer que, na área da alimentação animal, o barato pode sair caro mais tarde?

Temos de ter muito cuidado e saber, quando vemos as diferenças de preços, que neste mundo ninguém dá nada.

Há que olhar muito bem para a comida que vamos adquirir, porque uma má escolha pode causar muitos problemas sérios aos nossos animais de estimação, especialmente relacionados com seu fígado e rins. Por exemplo, com gatos, vê-se muitos casos de cristais na sua urina porque comem alimentos com demasiados minerais e mal equilibrados. Se não forem tratados a tempo, estes cristais podem levar à morte do animal. Os cães têm frequentemente mais casos de vómitos, má digestão ou alergias que também acabam em problemas graves, e a maioria vem do excesso de hidratos de carbono nos alimentos.

Muitos fabricantes insuflam compostos com proteínas e gorduras de má qualidade para cumpriros padrões. É por isso que não devemos confiar apenas no que põe na parte dos ingredientes. Muitos fabricantes insuflam os compostos com proteínas e gorduras de má qualidade para cumprir os padrões que normalmente são recomendados economizando em custos e, assim, fazendo com que os donos de animais de estimação se inscrevam. A quantidade de proteína que tem uma alimentação de 15 euros e uma de 30 pode ser a mesma, mas a primeira contém bicos, penas ou cabelos, enquanto que a segunda deve garantir que é carne de frango ou outro animal de qualidade e adequada mesmo para consumo humano.

É verdade que a diferença entre alimentos baratos e outros alimentos “premium” que se adequam ao que o animal precisa é muito importante quando se trata de evitar doenças e outros problemas.

Temos de considerar comprar a comida dos nossos animais de estimação do ponto de vista do investimento.  Porque comprar um alimento que tenha proteínas, gorduras e outros compostos de qualidade, mesmo que seja mais caro, impedirá então visitas ao veterinário com problemas graves. O que poupa por um lado, acaba por perder nas operações e nos tratamentos.

Quando os ingredientes são bem detalhados, é geralmente uma boa alimentação. Quanto mais explicações der sobre o que está a usar, mais confiável e melhor será.

5 – Um animal de meses não tem as mesmas necessidades do que um animal mais velho. Há que adequar a alimentação à idade, mas também a outros fatores? (género, tipo de atividade física, castração, etc)

O microbioma evolui ao longo da vida de cada pessoa e apesar das variações e flutuações inter-individuais ao longo de uma vida, vários estudos têm encontrado padrões semelhantes de modificação do microbioma. Estas modificações na composição do microbioma estão relacionadas tanto com fatores intrínsecos, isto é, específicos individuais, como a genética e o sistema imunitário, bem como fatores extrínsecos como a dieta, a exposição a antimicrobianos e outros fármacos, fatores ambientais ou intercâmbio/interação com outros microbiomas.

De acordo com o que se nota, o desenvolvimento do sistema imunitário começa antes do nascimento e desenvolve-se principalmente durante os primeiros anos de vida. O desenvolvimento de uma imunidade mucosa eficaz durante o período pós-natal é fundamental para a proteção contra infeções e para o controlo da exposição alergénica. Por sua vez, a interação do Sistema Imunológico Associado ao Intestino com a microbiota intestinal é necessária para uma boa maturação do sistema imunológico local e sistémico.

O tipo de alimentação desempenha um papel importante na configuração desta primeira microbiota uma vez que o aleitamento materno é outra forma pela qual a mãe transfere a microbiota para o recém-nascido. Demonstrou-se que uma via enteromamária permite que a microbiota seja transmitida das membranas mucosas do intestino e da boca para as glândulas mamárias, transfirando através do leite materno para o recém-nascido.

No outro extremo, o processo de envelhecimento é acompanhado por alterações na microbiota que induzem alterações fisiológicas capazes de modificar a homeostase do sistema imunitário e o estado inflamatório contribuindo para um aumento do risco de doença e fragilidade. O declínio geral do estado de saúde acompanhado da desnutrição e a necessidade crescente de medicamentos como os anti-inflamatórios e os antimicrobianos condicionam alterações no microbioma que não têm necessariamente de ser causadas exclusivamente pelo próprio envelhecimento.

Em conclusão, em vez de falarmos de fases em que o Sistema Imunológico é mais vulnerável, precisamos de falar sobre fases em que as variações na composição da microbiota intestinal podem condicionar a resposta deste Sistema Imunológico.

6 – A preocupação com os animais e a sua saúde aumentou com a pandemia? Há uma maior preocupação com o sistema imunitário?

Ajudar o bom funcionamento das defesas naturais e barreiras através da alimentação é fundamental em todas as fases, mas especialmente quando os animais de estimação são filhotes ou têm uma idade avançada.

A fim de responder à questão de saber se há uma maior preocupação agora do que antes da pandemia para a saúde dos nossos animais de estimação, devemos referir-nos a um estudo 1 realizado pela ADVANCE que mostra que o número de consultas veterinárias a filhotes aumentou acentuadamente em 2021: os doentes com cães em formação já representam 24,7% das consultas e o dos gatos 43,5%, muito superior ao do ano passado, quando foi de 1,8% e 15,5% nos primeiros dois meses de 2020, antes da pandemia. Considerando que o desenvolvimento do Sistema Imunológico começa antes do nascimento e desenvolve-se principalmente durante os primeiros anos de vida. O tipo de alimentação também desempenha um papel importante na configuração do Sistema Imunológico, uma vez que a amamentação é uma das principais vias pelas quais a mãe transfere a microbiota para o recém-nascido, cuja função é protegê-lo contra doenças e agentes patogénicos.

Este aumento do número de consultas veterinárias pode responder, entre outros, a esta preocupação dos proprietários de manter um sistema imunitário totalmente competente para proteger o corpo de diferentes ameaças, como doenças e infeções. Seja uma bactéria, vírus ou parasita, o sistema imunológico é o meio do hospedeiro de defender e prevenir este tipo de agente patogénico. É por isso que é importante manter este mecanismo forte e funcional. O cuidado do sistema imunológico do nosso animal de estimação é essencial para o seu bem-estar, especialmente se nos referirmos a cães idosos ou cachorrinhos, uma vez que estão numa situação mais vulnerável. Um bom sistema imunológico é o sinónimo de saúde.

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